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Cita para la reflexión: El año que es abundante de poesía, suele serlo de hambre (Miguel de Cervantes)

Cocina y gastronomía

MICOLOGÍA

Introducción a la biología de los hongos - 1ª parte


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La ciencia micológica

a micología es la rama de la antigua botánica dedicada al estudio de los hongos. Aun cuando en la actualidad los hongos constituyen un reino independiente de la botánica, su estudio suele discurrir paralelo al de los vegetales, ya que poseen con ellos diversas características análogas. Sin embargo, aun dentro de la micología, la definición de este importante grupo de organismos no está totalmente clara, y lo mismo sucede con la sistemática y la taxonomía, que varían en función de las distintas escuelas.

Una definición general de los hongos es que son talófitos eucarióticos desprovistos de clorofila. Esto les incluye dentro de la misma línea evolutiva de las plantas, aunque mantienen también ciertos rasgos que los asemejan a los animales, como es la heterotrofia con respecto al carbono. El estudio filogenético de los hongos se ve dificultado por el hecho de que, debido a su constitución, se conservan muy mal y rara vez fosilizan. Los restos que nos han llegado suelen estar incorporados a otros organismos fósiles.

Micología

El número de especies de hongos es muy elevado, quizá del orden de 300.000, pero sólo un tercio son conocidos. La importancia de los hongos no sólo es decisiva en el equilibrio de los ecosistemas, completando los ciclos de la materia y participando en las cadenas tróficas, sino que cuantitativamente suponen también una parte importante de la biomasa del planeta, habiéndose calculado que el peso total de los hongos en la Tierra es unas cien veces superior al de todos los seres humanos que la pueblan. 

La micología estudia todos estos aspectos, recurriendo a otras disciplinas biológicas, como son la morfología, la genética, la microbiología o la fisiología. Junto a esta dirección puramente científica, ha de mencionarse también la micología aplicada, de gran importancia práctica. Un primer campo de utilidad es el de los hongos macroscópicos, cuyos cuerpos fructíferos son en muchas especies comestibles y poseen incluso un elevado valor comercial. Pueden citarse las trufas, los champiñones cultivados e innumerables setas silvestres que se recogen con regularidad.

Gran importancia económica tienen también, tradicionalmente, numerosas especies de hongos microscópicos, esenciales para los procesos fermentativos en la elaboración de múltiples alimentos (queso, pan, vino, cerveza, etc.). De muchos hongos microscópicos se obtienen antibióticos, como la penicilina o la estreptomicina, de indudable importancia para la salud humana. La micología práctica estudia también aquellas otras especies que provocan enfermedades, tanto en los seres humanos como en los animales domésticos, las que resultan perjudiciales para los cultivos o la madera, etc.

Qué son los hongos...

Los hongos son un grupo diverso de organismos unicelulares o pluricelulares que se alimentan mediante la absorción directa de nutrientes. Los alimentos se disuelven mediante enzimas que secretan los hongos; después se absorben a través de la fina pared de la célula y se distribuyen por difusión simple en el protoplasma. Junto con las bacterias, los hongos son los causantes de la putrefacción y descomposición de toda la materia orgánica. Hay hongos en cualquier parte en que existan otras formas de vida. Algunos son parásitos de organismos vivos y producen graves enfermedades en plantas y animales.

Los hongos figuraban en las antiguas clasificaciones como una división del reino Plantas (Plantae). Se pensaba que eran plantas carentes de tallos y de hojas que, en el trascurso de su transformación en organismos capaces de absorber su alimento, habían perdido la clorofila, y con ello, su capacidad para realizar la fotosíntesis. Sin embargo, en la actualidad los científicos los consideran un grupo completamente separado, que evolucionó a partir de flagelados sin pigmentos. Ambos grupos se incluyen dentro del reino Protistas, o bien se coloca a los hongos como un reino aparte, debido a la complejidad de su organización. Hay unas cien mil especies conocidas de hongos. Se cree que los grupos más complejos derivan de los tipos más primitivos, los cuales tienen células flageladas en alguna etapa de su ciclo vital.

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